Les mythes et légendes qui ont façonné la célébration du Nouvel An Chinois

Les mythes qui ont façonné la célébration du Nouvel An Chinois

Alors que le calendrier lunaire marque le début d'une nouvelle année, les rues de Chine et de nombreuses régions du monde éclatent en une symphonie de lanternes rouges, de feux d'artifice crépitants et de rassemblements joyeux. Il ne s'agit pas de n'importe quelle célébration : c'est le Nouvel An chinois (春节, chūnjié), ou « la fête du printemps ». Période riche en traditions, en festins délicieux et en réunions de famille, c'est aussi une porte d'entrée vers un monde fascinant de mythes et de légendes qui se transmettent de génération en génération.

Mais pourquoi les dragons dansent-ils dans les rues ? Quelle est l'histoire qui se cache derrière les enveloppes rouges remplies d'argent ou les puissants feux d'artifice qui illuminent le ciel de minuit ? Dans cet article, nous plongeons au cœur de ces questions.

De la bête effrayante Nian, dont la légende a donné naissance à plusieurs coutumes du Nouvel An, à la course céleste qui a déterminé les animaux du zodiaque chinois, chaque mythe et chaque légende portent en eux un morceau d'histoire et une part d'identité culturelle.

La légende de Nian

Au cœur des traditions du Nouvel An chinois se trouve un conte vieux comme le monde, la légende de Nian (年). Selon le folklore ancien, Nian, une bête redoutable et colossale aux dents acérées et à l'appétit insatiable, résidait dans les profondeurs de la mer ou de la montagne.

L'histoire raconte qu'à la veille du Nouvel An, Nian sortait de sa cachette et terrorisait les villages en dévorant le bétail, les récoltes et même les villageois, en particulier les enfants.

Les villageois vivaient dans la crainte de cette créature monstrueuse, jusqu'à ce qu'un jour fatidique, la veille du Nouvel An, les événements prennent une tournure inattendue. Un vieil homme, sage et courageux, prétendit savoir comment repousser la bête.

Alors que les villageois s'enfuyaient vers leurs cachettes, il resta sur place pour affronter Nian. Il orna les maisons de décorations en papier rouge et fit exploser de puissants pétards. Le lendemain, à la stupéfaction générale, le village était intact. Nian avait été effrayé par la couleur rouge et la cacophonie des bruits.

Démon Nian,  une bête redoutable et colossale aux dents acérées et à l'appétit insatiable

Cette rencontre légendaire est à l'origine de la tradition annuelle qui consiste à décorer les maisons en rouge et à faire exploser des pétards pendant le Nouvel An chinois. La couleur rouge, qui symbolise la chance et la prospérité, est devenue un puissant talisman contre les mauvais esprits et la malchance. Les pétards, avec leurs bruyantes détonations, sont censés effrayer les mauvais esprits et assurer la paix et la protection pour l'année à venir.

L'histoire de Nian a transcendé les générations, passant d'un récit de peur à un récit de triomphe et de célébration. Elle incarne l'esprit de résilience et de communauté qui est au cœur du Nouvel An chinois. La bête Nian, autrefois symbole de terreur, s'est transformée en symbole des défis et des adversités de l'année écoulée, surmontés grâce à la force collective et à l'espoir de la communauté.

Aujourd'hui, la légende de Nian est célébrée par des danses du lion et du dragon, censées porter chance et chasser les mauvais esprits. La danse du lion, en particulier, est considérée comme une représentation de Nian. Les danseurs revêtent des costumes éclatants et se déplacent au rythme des tambours et des cymbales, imitant les mouvements du lion dans une démonstration spectaculaire de couleurs et de sons.

Le conte de Sui : le démon menaçant de la nuit

Parmi les légendes du Nouvel An chinois, il existe une histoire moins connue, mais intrigante, celle de Sui (祟), un esprit malveillant qui semait la terreur dans les familles pendant le festival. L'histoire de Sui ajoute une dimension mystérieuse aux coutumes du Nouvel An, mêlant prudence et célébration.

Sui était un démon qui s'attaquait aux gens, en particulier aux enfants, pendant leur sommeil le soir du Nouvel An.

On disait que ce sinistre esprit touchait le front des jeunes endormis, les rendant fiévreux et les faisant tomber dans un profond état d'inconscience. Cette maladie était souvent appelée « être touché par Sui ».

Pour protéger leurs enfants de cette menace nocturne, les parents allumaient des bougies et restaient éveillés toute la nuit, une pratique connue sous le nom de 守岁 (shǒusuì), qui signifie littéralement « se prémunir contre le Sui ». Cette pratique est devenu une tradition importante lors du réveillon du Nouvel An chinois, symbolisant l'éloignement des mauvais esprits et de la malchance, tout en annonçant la santé et la chance pour la famille.

Démon Sui

Une autre mesure de protection contre le Sui était l'utilisation de découpes de papier rouge vif et de phrases de bon augure collées sur les portes et les fenêtres. La couleur rouge, considérée comme anti-maléfique, servait de bouclier contre l'influence malveillante de Sui. En outre, il était courant de placer un couteau sous l'oreiller de l'enfant, car on pensait que le métal pouvait repousser le mal.

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Dans une autre version captivante de la légende Sui, le récit prend une tournure mystique avec l'implication des Huit Immortels, figures vénérées de la mythologie chinoise. L'histoire est centrée sur un jeune enfant, cible de la colère du malveillant démon Sui le soir du Nouvel An. Désespérés à l'idée de protéger leur enfant bien-aimé du contact néfaste du démon, les parents ont cherché une solution combinant à la fois leur amour et la sagesse ancestrale. Ils se sont souvenus des histoires des Huit Immortels, chacun possédant des pouvoirs et des vertus uniques. Inspirés par ces figures légendaires, les parents ont conçu un plan pour protéger leur enfant.

À la veille de la nouvelle année, alors que la menace des Sui se rapproche, les parents placent huit pièces de monnaie sous l'oreiller de l'enfant.

Chaque pièce représentait l'un des immortels et était porteuse d'un pouvoir spécifique, allant de la guérison et de la prospérité à la force et à la protection. Selon la légende, lorsque Sui s'est glissé dans la chambre de l'enfant, prêt à lui infliger sa malédiction, les pièces ont émané une lumière brillante et éthérée. Cette lueur était si puissante et si pure qu'elle repoussa le démon, contrecarrant ses sinistres intentions. L'enfant est resté intact et paisible, protégé par l'aura mystique des pièces.

Aujourd'hui encore, cette histoire trouve un écho dans les coutumes du Nouvel An chinois ; La coutume la plus célèbre et la plus largement adoptée pour se protéger des Sui est le don d'enveloppes rouges, connues sous le nom de 红包 (hóngbāo). Ces paquets rouges, remplis d'argent, étaient à l'origine appelés 压岁钱 (yāsuì qián), ce qui peut se traduire par « argent éloignant les mauvais esprits ». On croyait que ces enveloppes, offertes aux enfants, leur porteraient chance et les protégeraient du démon Sui.

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Dans les célébrations contemporaines, la légende de Sui rappelle l'importance de la vigilance et de la protection des jeunes et des personnes vulnérables. Si l'aspect effrayant de Sui s'est estompé au fil du temps, les pratiques consistant à veiller tard, à décorer en rouge et à offrir des Hongbao ont perduré, devenant des coutumes qui ajoutent de la profondeur aux festivités du Nouvel An.

L'empereur de Jade et la grande course du zodiaque

L'empereur de Jade (玉皇大帝 ,yù huáng dà dì), l'un des dieux les plus importants du folklore chinois, souhaitait choisir 12 animaux pour être ses gardiens. Il proclama une grande course, annonçant que l'ordre d'arrivée des animaux dans son palais déterminerait leur position dans le zodiaque.

La course attira un grand nombre d'animaux, chacun désireux de gagner sa place dans le zodiaque. L'astucieux Rat, réalisant qu'il n'était pas à la hauteur en termes de vitesse, monta sur le dos du Bœuf, qui ne se doutait de rien. Alors que le Bœuf était sur le point de gagner la course, le Rat sauta de son dos, atterrissant le premier au palais et s'assurant ainsi la première place dans le zodiaque. C'est pourquoi le Rat est la première année du cycle du zodiaque chinois, suivi du Bœuf.

La position de chaque animal dans le zodiaque est censée influencer la personnalité et le destin des personnes nées cette année-là.

Par exemple, les personnes nées pendant l'année du Rat sont souvent considérées comme intelligentes et pleines de ressources, tandis que celles nées pendant l'année du Bœuf sont considérées comme fortes et fiables. Ce système zodiacal joue un rôle important dans l'astrologie et la culture chinoises, influençant les choix de vie des individus, qu'il s'agisse du mariage, de la carrière ou même du nom des enfants.

Grande course du zodiaque chinois

La course met également en lumière les caractéristiques et les histoires uniques de chaque animal. Le Dragon, par exemple, aurait pu gagner facilement mais s'est arrêté pour aider les villageois dans le besoin, démontrant ainsi sa noblesse et gagnant sa place en tant que cinquième animal. Le serpent, caché sur le sabot du cheval, l'a surpris alors qu'ils approchaient de la ligne d'arrivée, s'assurant ainsi la sixième place et laissant le cheval à la septième.

Ce mythe ne se contente pas de divertir, il enseigne également d'importantes leçons de morale. Il souligne la valeur de la sagesse par rapport à la force brute, comme le montre la victoire du rat. Il met également l'accent sur les vertus de la gentillesse et de la coopération, dont font preuve plusieurs animaux au cours de la course.

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L'origine du festival des lanternes

Lorsque les célébrations du Nouvel An chinois touchent à leur fin, le festival des lanternes (元宵节, yuánxiāojié) fait son apparition, illuminant le ciel nocturne d'une myriade de lanternes et marquant la fin de la saison des festivités. Cette fête, célébrée le quinzième jour du premier mois lunaire, n'est pas seulement un spectacle visuel ; elle porte en elle une riche tapisserie d'histoire et de mythologie qui remonte à des milliers d'années.

Selon la légende, l'empereur de Jade était furieux qu'une ville ait tué son oie préférée. Dans sa colère, il projeta d'envoyer une tempête de feu pour détruire la ville. Cependant, une déesse compatissante, émue par le sort des villageois innocents, les avertit du désastre imminent.

Dans un acte d'ingéniosité collective, les villageois ont allumé des lanternes et fait exploser des pétards dans toute la ville la nuit de la destruction prévue par l'empereur.

Du haut des cieux, il est apparu que la ville était déjà en flammes et l'Empereur de Jade a été épargné par la ruse. Cet acte de salut serait à l'origine de l'allumage annuel des lanternes.

Lanternes chinoises

Une autre légende raconte la lutte de la dynastie Han contre une invasion de sauterelles qui menaçait les récoltes. Ses ministres conseillèrent à l'empereur de prier le dieu taoïste de la bonne fortune, Tianguan, pour obtenir un soulagement. Les prières ont été exaucées et, pour montrer leur gratitude et leur espoir d'une bonne fortune continue, les habitants ont célébré l'événement en exhibant des lanternes, une tradition qui s'est transformée en festival des lanternes.

Au-delà de ces légendes, la fête des lanternes avait également des objectifs plus pratiques dans les temps anciens. C'était l'occasion pour les jeunes célibataires, en particulier les femmes, de se rencontrer et de rencontrer des prétendants potentiels. Les énigmes aux lanternes, une autre tradition du festival, constituaient une forme de divertissement ludique et intellectuel. Les gens écrivaient des énigmes sur des morceaux de papier et les attachaient aux lanternes pour que d'autres les résolvent, ce qui ajoutait un élément d'engagement communautaire et de festivité.

Aujourd'hui, le festival des lanternes est un moment de joie et de réunification, où les familles et les communautés se réunissent pour admirer la beauté des lanternes, deviner les énigmes et déguster des plats traditionnels comme le 元宵 (yuánxiāo) ou le 汤圆 (tāngyuán), des boules de riz glutineux symbolisant l'unité. Le festival n'illumine pas seulement la nuit, il symbolise aussi le désir humain de compréhension, de connexion et le triomphe de la lumière sur l'obscurité.

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Le rapport du Dieu de la cuisine

Dans les traditions du Nouvel An chinois, l'histoire du Dieu de la cuisine (灶神, zào shén), joue un rôle central. Ce conte jette un pont entre le divin et le terrestre. Le dieu de la cuisine, considéré comme le gardien du foyer, occupe une place particulière dans les foyers chinois, et son rapport annuel à l'empereur de Jade est une tradition imprégnée de symbolisme.

Selon la légende, le dieu de la cuisine réside dans chaque foyer et observe les actions de la famille tout au long de l'année.

Dans les jours précédant le Nouvel An chinois, il part dans les cieux pour rapporter ces actions à l'Empereur de Jade, le souverain des cieux. Le rapport déterminait la fortune de la famille pour l'année à venir. Le rôle du dieu de la cuisine en tant qu'observateur moral souligne l'importance de la vertu et de l'harmonie au sein de la cellule familiale.

Dieu de la cuisine

Pour s'assurer un rapport favorable, les familles s'adonnent à plusieurs pratiques. L'une des plus caractéristiques est l'offrande d'aliments sucrés et collants au dieu de la cuisine. Cette tradition découle de la croyance selon laquelle une bouche sucrée « scellerait » les lèvres du dieu de la cuisine ou adoucirait ses paroles, l'encourageant ainsi à ne dire que du bien de la famille ou, à tout le moins, à garder le silence sur tout méfait.

Une autre coutume consiste à brûler une effigie en papier du dieu de la cuisine. Ce rituel symbolise son voyage vers les cieux, porté par la fumée. À côté de l'effigie, les familles peuvent également brûler des chevaux ou des chars en papier, qui constituent un moyen de transport pour le dieu de la cuisine et garantissent son arrivée et son retour en temps voulu.

Une nouvelle effigie du dieu de la cuisine est alors installée dans la maison, signifiant un nouveau départ et la présence de son esprit protecteur et vigilant pour l'année à venir. Ce cycle de départ et de retour s'aligne sur les thèmes plus généraux du renouveau et de la renaissance qui imprègnent les célébrations du Nouvel An chinois.

Les traditions du Nouvel An chinois : célébrations et coutumes
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En conclusion, ces histoires ne se contentent pas d'ajouter de la couleur et du contexte au festival ; elles témoignent de la pérennité de l'esprit humain, de l'importance de la communauté et de l'interaction entre le naturel et le surnaturel. Elles nous rappellent que derrière chaque rituel, chaque lanterne rouge suspendue et chaque pétard allumé, il y a une histoire qui attend d'être racontée, une leçon à apprendre et un héritage à transmettre.

À l'heure de la mondialisation, ces mythes et légendes constituent de puissants points d'ancrage, reliant les gens à leur patrimoine et leur procurant un sentiment d'identité et d'appartenance. Ce ne sont pas de simples reliques du passé, mais des aspects d'une célébration qui continue d'évoluer et de s'adapter, et qui trouve un écho auprès de millions de personnes à travers le monde.